Así es como la historia de la informática cambió para siempre

IBM era el dueño y señor de los bits y bytes a principios de la década de 1980. En ese momento también estaban surgiendo Apple, Microsoft y los fabricantes de esos legendarios ordenadores de 8 bits, pero no importaba nada: el gigante azul dominaba el mundo con mano firme. informática empresarial, y para mostrar un botón: la PC no se llamaba PC. Se llamaba IBM PC.

Los responsables de esa empresa nos tenían a todos bien atados, y lo hacían con una técnica de lo más eficaz: aunque publicaban buena parte del código fuente del sistema operativo que gobernaba esos PC antediluvianos, lo que no permitían replicar era el código de la BIOS, ese sistema que les permitía ser los únicos en poder ofrecer sus PC. Y luego llegó Phoenix Technologies para cambiar el mundo, nuestro mundo, con una técnica mucho menos oscura de lo que parece: Ingeniería inversa.

Cuarto limpio

Bernard A. Galler contó la historia de ese hito hace años en ‘Software and Intellectual Property Protection’, un libro en el que relata cómo IBM era feliz y comía perdices al mismo tiempo. controle su ecosistema de manera tan eficiente.

Nadie podía toserlos, pero también los desarrolladores sabían que había mucha pasta en ese segmento, así que aceptaron fácilmente los términos de IBM. ¿La filosofía le suena familiar a alguien (tos, manzana, tos, tos)?

En su libro, Galler explica cómo algunos fabricantes intentaron en ciertas ocasiones comercializar PC clon con copias de su BIOS, e IBM los detuvo sobre la base de demandas. Ahí es donde Phoenix Technologies aprovechó el concepto conocido como «sala limpia» o ‘cuarto limpio‘(también conocido como «muralla China«) para intentar replicar ese importante subsistema.

Como se explica en ComputerWorld años más tarde, en Phoenix Technologies estableció dos grupos de ingenieros muy distintos y completamente separados visualmente.

Fénix

El primer grupo de ingenieros estudió el BIOS de IBM, cuyo código era de aproximadamente 8 KB, y describió todo lo que ese subsistema estaba haciendo sin hacer referencias al código como tal. Simplemente señalaron a los miembros del segundo grupo de ingenieros cómo se comportaba la BIOS paso a paso.

¿El gran ganador? Microsoft

A partir de estas instrucciones funcionales, el segundo grupo tenía una misión igualmente crítica: intentar replicar lo que hizo ese subsistema, pero programarlo desde cero e incapaces de copiar una sola línea de código del BIOS de IBM porque literalmente no tenían acceso directo a él.

Puertas

El resultado fue increíble: lograron replicar perfectamente el BIOS de IBM -aún con algunas coincidencias involuntarias en el código- y ese fue el detonante de que la industria pudiera acceder a una alternativa a ese código tan restrictivo.

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Nació la PC clon e IBM perdió el control del hardware. ¿Quién fue el gran ganador de esa historia? No fue IBM, por supuestoPero tampoco lo fue Phoenix Technologies.

Era Microsoft.

La aparición de PC clon permitió que sus sistemas operativos -primero MS-DOS, luego Windows- terminará siendo el estándar de facto para un segmento que creció como la pólvora gracias a una solución de ingeniería inversa que pocos conocieron.

Phoenix1

Phoenix no fue el único en tener esa idea: en Compaq utilizó precisamente ese concepto de «sala limpia» dos años antes y terminaron siendo capaces de crear el llamado primer «PC 100% compatible con IBM, el Compaq Portable, que se convertiría en un best-seller brutal.

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Por supuesto, Compaq también mantuvo ese BIOS para sus propias PC y portátiles. AMI fue otra de las empresas que copió el modelo de Phoenix Technologies, y decenas (¿cientos?) de fabricantes terminaron licenciando esos BIOS para poder ofrecer sus equipos en todo el mundo.

El impacto también se notó en otras áreas

Ese logro sería dramatizado muchos años después en un episodio de la serie ‘Halt and Catch Fire’, una producción de AMC que, entre otras cosas, recreaba la génesis de ese modelo de negocio de PC clon que puso fin al dominio absoluto de IBM (Se menciona expresamente en la serie, aunque otros nombres eran ficticios).

Como se indica en Wikipedia, IBM terminó reconociendo que no pudo demandar a Phoenix Technologies para ese enfoque del problema, y ​​eso funcionó para una gran cantidad de fabricantes que aprovecharon esa opción.

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Otros no tuvieron tanta suerte, y fabricantes como Corona Data Systems, Eagle Computer y Handwell Corporation fueron demandados y obligados a pagar grandes sumas por violar los derechos de autor de la BIOS de IBM, empresa que al menos en ese caso efectivamente se comportó como un ‘troll de patentes además, sacar dinero de las patentes que dificultaba mucho la libre competencia.

De hecho, IBM siguió aprovechando ese modelo, porque incluso años después, a principios de los 90, siguieron cerrando negocios millonarios por el mismo problema: fabricantes como Panasonic y Kyocera habían replicado el BIOS sin ese enfoque de Phoenix Technologies, algo que luego sería muy costoso. No importaba, por supuesto: el mundo ya había cambiado y los trucos bajo la manga ya no eran IBM, sino Microsoft.

Pero eso, por supuesto, es otra historia.

Imagen | Unsplash
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