Como Musk y SpaceX han hecho que el boleto para ir al espacio sea más barato que el de los rusos

El espacio se ha vuelto un poco más privado.. Cuando el hombre pisó la Luna en 1969, lo hizo gracias a recursos públicos: científicos de la NASA – un organismo público – y dinero público se utilizaron para lograr ese hito.

En los últimos años, esa filosofía ha cambiado. Las empresas privadas son ahora actores importantes en esta nueva era única de la carrera espacial, y han logrado algo especialmente importante: reducir el costo de ese boleto al espacio (este fin de semana nos sorprendió el éxito de la misión Demo-2) y hacer es, por ejemplo, más asequible que el impuesto por Rusia con su cápsula Soyuz. ¿Cómo han logrado empresas como SpaceX algo como esto?

Ir al espacio es más barato gracias a las empresas privadas

La NASA estima que gracias a esta alianza ha ahorrado 30.000 millones de dólares en el desarrollo y construcción de su nueva nave espacial, cifra que analizaron en Quartz y que dejó claro el cambio de enfoque económico en esa carrera espacial que ahora estamos viendo resurgir.

El Transbordador Espacial que la NASA desarrolló para todo tipo de misiones espaciales, no solo tripuladas, acabó presentando claros riesgos: los trágicos accidentes de 1986 y 2003 provocaron la pérdida de la vida de 14 astronautas, y fueron decisivos para acabar retirando este barco en 2011.

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La NASA acabaría dependiendo de la cápsula rusa Soyuz para poder llegar a la Estación Espacial Internacional, algo importante teniendo en cuenta que ya había invertido 100.000 millones de dólares en ella. De repente, Rusia se convirtió en un socio incómodo e indispensable en estas misiones espaciales: la Soyuz siempre dio preferencia a los cosmonautas rusos, y el boleto para los viajes espaciales ha aumentado significativamente en los últimos años, pasando de 20 en 2010 a 80 millones de dólares en la actualidad.

La NASA tomó acción al respecto y comenzó a desarrollar el programa «Commercial Crew» en el que brindó a las empresas privadas la oportunidad de desarrollar soluciones al problema. SpaceX, fundada en 2002, aprovechó la oportunidad. El cohete Falcon 9 y la nave espacial Dragon han sido el fruto de ese esfuerzo.

La llegada de empresas privadas a esa carrera espacial No ha estado exento de obstáculos, ni mucho menos. La NASA tiene socios como Lockheed Martin y su nave espacial Orion o Boeing con su cohete SLS (Space Launch System) que se han retrasado durante años y que han ido superando el coste que se había presupuestado. La culpa aquí no es solo de las empresas privadas como tales: el Congreso de Estados Unidos ha terminado dándoles menos dinero del previsto.

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El costo de desarrollar las distintas naves espaciales tripuladas utilizadas por la NASA ha sido desigual, pero una cosa está clara: el Crew Dragon de SpaceX es el más barato de todos.

Este gráfico muestra cómo a pesar del costo de estos proyectos privados, que se dedican principalmente a los altos salarios de los ingenieros involucrados en esta tarea, la SpaceX Dragon Crew ha sido especialmente asequible de desarrollar, y también lo será el Starliner de Boeing. Orion es más caro, sin duda, pero no es lo mismo poner un humano en órbita que ponerlo en la Luna. Algunos dicen que es normal que sea más caro, pero no con esa diferencia.

Billete

El costo del boleto espacial es nuevamente otro logro del Crew Dragon, que reduce en gran medida el costo impuesto por el Shuttle Orbiter y que también ha logrado abaratar el costo de la Soyuz de una manera sensata.

En la imagen realizada por Quartz, puedes ver cómo el Starliner de Boeing hará que ese boleto suba de precio, algo que Musk criticó tuiteando que «esto no parece correcto».

La estimación de costos provino de la Oficina del Inspector General (OIG) de la NASA, que declaró que en Starliner sería «aproximadamente $ 90 millones«y alrededor de $ 55 millones para Dragon Crew de SpaceX.

Buques

En Boeing no estuvieron de acuerdo con esa estimación y dieron un argumento interesante: mientras que el Crew Dragon puede transportar siete astronautas, cuatro de ellos de la NASA, el Starliner «vuela el equivalente a un quinto pasajero en carga útil para la NASA, por lo que el precio por asiento debería teniendo en cuenta que se utilizan cinco asientos «. Incluso la NASA admitió que las estimaciones de la OIG debían tener en cuenta ese aspecto..

¿Por qué SpaceX ha logrado ser más barato que la opción rusa?

Los expertos señalan que razones que han permitido a SpaceX presentar una propuesta más económica que el que ofreció Rusia con la Soyuz se debe a varios factores.

Espacio

Uno de los más importantes ha sido el propio enfoque de SpaceX en esta área. Su filosofía iterativa Nos ha permitido aprender de cada lanzamiento y pulir todos los elementos que contribuyen a perfeccionar y optimizar esas misiones, pero hay una clave más.

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Se trata de la capacidad de utilizar elementos reutilizables. Los cohetes Falcon 9 son el ejemplo perfecto de esa reutilización, y dado que SpaceX demostró que las primeras etapas de estos cohetes eran capaces de regresar a la Tierra y luego ser utilizados en misiones posteriores, estaba claro que el costo de estos lanzamientos se redujo considerablemente.

¿Cuánto cuesta? Es difícil responder a esa pregunta con exactitud, se habló de un 30% de descuento en cohetes desechables, pero lo que está claro es que Esta primera etapa representa una gran parte del costo total del cohete Falcon 9. (alrededor del 75%) y poder reutilizar significa que con cada nueva reutilización el costo de todo el lanzamiento se amortiza cada vez más.

El Falcon 9 Block 5, por ejemplo, es la quinta versión del vehículo de dos etapas que le ha permitido al Crew Dragon llevarse a la ISS, pero este cohete había sido reutilizado desde su primera misión en mayo de 2018. Este fue su lanzamiento número 29., y se espera que alcance las 100 reutilizaciones.

Ha habido otro elemento clave en esa búsqueda de las soluciones más rentables posibles: que la NASA ha delegado en empresas privadas y les ha permitido hacerlo. básicamente «luchar» para lograr ese objetivo.

Ganar estos contratos con la NASA es un éxito, y aquí tanto Boeing como SpaceX han tenido mucho cuidado de que los costos no se disparen, algo que en un enfoque más tradicional con empresas públicas suele ser frecuente.

El turismo espacial como forma de negocio pero ojo, la Soyuz busca un sustituto

Ya hablamos sobre cómo el éxito de la misión Demo-2 de la NASA y SpaceX ha provocado un cambio de era para la carrera espacial estadounidense. Poder dejar de depender de la Soyuz rusa es importante, pero también lo es planificar un futuro en el que el turismo espacial sea factible.

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Esa es, por supuesto, la aparente intención de SpaceX, que ha reservado cuatro de los siete asientos de Crew Dragon para la NASA, pero que puedes usar los otros tres por ejemplo, para poner en órbita a los turistas espaciales.

Hay al menos una razón por la que vale la pena regresar a la Luna: recolectar su abundante helio-3 y usarlo en la fusión nuclear.

La compañía ya ha alcanzado acuerdos con agencias de viajes espaciales para poner esas entradas únicas a la venta en el futuro, e incluso hubo datos que indicaban que esta opción sería utilizada por Tom Cruise para grabar una película en la ISS aunque eso plantea importantes dificultades.

Eso, sea como sea, sin duda plantea una forma única de amortizar la inversión de SpaceX. haciendo que esas misiones espaciales sean rentables. Es cierto que con el Shuttle también se plantearon este tipo de propuestas, pero una de las primeras protagonistas de ese programa, Christa McAuliffe, murió en el accidente del Challenger en enero de 1986 y eso provocó la cancelación de este tipo de programas.

Aunque la intención de SpaceX parece ser reactivar esos esfuerzos y plantear el turismo espacial como una opción cada vez más accesible, queda por ver si tendrá éxito. Ciertamente lograr la reutilización de los cohetes Falcon 9 es un elemento destacable de esta propuesta teórica, que irá más allá si SpaceX logra con Starship ese vehículo espacial totalmente reutilizable.

Rusia aparentemente se queda sin un cliente clave para su Soyuz, pero la agencia espacial rusa, Roscosmos, lleva años trabajando en Orel, el reemplazo de Soyuz que inicialmente se conocía como el Sistema de Transporte Piloto Prospectivo (PPTS) y que también se llamó Federación.

Para su desarrollo y construcción se han destinado 734 millones de dólares, lo que lo hace teóricamente mucho más barato que el Crew Dragon que tenía un presupuesto de desarrollo de $ 2.6 mil millones en 2014.

Orel

Se espera que la Federación se complete en 2021 y realice sus primeros vuelos a la ISS en 2023, pero el objetivo es utilizarla también para llegar a la Luna en 2024 o 2025. Su desarrollo se está complicando, sin embargo: Los retrasos y sobrecostos también han sido frecuentes en esa iniciativa, que también está teniendo problemas técnicos inquietantes con el sistema de escape del vehículo.

Mejor aún que Benidorm, el turismo espacial de Musk y SpaceX está aquí (Clear the X, 1x17)

Hay un proyecto más relevante por parte de Rusia. Se trata de Argo, un neva reutilizable desarrollado por la empresa privada rusa Reusable Transport Space Systems (RTSS), que firmó un acuerdo de colaboración de cinco años con Rocosmos, la agencia espacial rusa. Esta nave espacial espera realizar su primer vuelo espacial en 2024 y poder transportar 2.000 kg de carga a la ISS y regresar con otros 1.000 kg.

El objetivo, según los datos de los responsables del proyecto, es conseguir que el coste de la idea y el viaje de regreso de la nave espacial, que ronda los 150 millones de dólares en el caso de Dragon Crew de SpaceX, son solo $ 69 millones en el caso del barco Argo, que en 2025 comenzará a realizar tres viajes al año a la ISS.

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