Cómo Sound Blaster cambió para siempre el audio de la PC

Durante mucho tiempo solo escuchamos pitidos. Los sonidos que salían de nuestras computadoras de 8 bits y esas primeras PC dejaron casi todo a la imaginación, pero poco a poco la industria se dio cuenta de que el audio era realmente importante. Y luego apareció Sound Blaster y cambió todo.

Esta familia de tarjetas de sonido se convirtió en el estándar de facto para la industria de las PC, y durante años dominaron un mercado que terminó dejándolos casi completamente a un lado.

De los pitidos a la magia de ‘Paula’

A los fabricantes de PC no les importaba mucho el sonido. No al menos durante un buen momento en el que los pitidos dominaban nuestras vidas. Incluso microcomputadoras limitadas de 8 bits como el Spectrum o el C64 (el mejor de todos, por eso el que firmó este tenía) comenzó a demostrar el juego que podía dar una buena melodía.

El IBM PCjr quería acercar la informática a un público menos empresarial, y lo hizo con una apuesta algo más ambiciosa en el campo del sonido. Por cierto: ¡también tiene uno de los teclados más curiosos de la historia de IBM que también se conecta por infrarrojos! al equipo. El equipo fue un fracaso estrepitoso.

De hecho, incluso con chips de sonido tan limitados, esas computadoras dio lugar al legendario chiptunes, esas melodías electrónicas sintetizadas para máquinas de 8 bits que, ojo, siguen muy de moda en la actualidad.

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IBM comenzó a averiguar dónde podían ir las tomas e hizo un pequeño esfuerzo antes de dejar de despedirse de su PC. El lanzamiento de PCjr en 1984 sorprendió debido a la presencia del chip Texas Instruments SN76489, que acabó siendo utilizado también en el Sega Master System y el Genesis y que le dio a estos equipos una sorprendente capacidad en este ámbito. Una capacidad que sí, estaba condenada por su limitada compatibilidad con software para la PC o su reducida potencia, lo que hacía que muchos juegos de la época no pudieran funcionar bien en la PCjr.

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Ese fallo dejó a las computadoras personales que conquistaron el mundo durante años lastradas en el campo del audio. Aquí la primera revolución clara fue mostrada por dos máquinas. Primero el Atari ST, con su chip ‘Pokey’ que convirtió a esta máquina en una fantástica alternativa para los productores de música que podían disfrutar de su puerto MIDI para escribir canciones.

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Segundo, el aún más fantástico Amiga 500 (¿Adivina quién tenía uno de estos?), Que fue un prodigio por muchas cosas pero también por su uso de chips dedicados, uno de los cuales, llamado ‘Paula’ se encargó de ofrecer soporte de audio de cuatro canales y convirtió el amigo A en la cara visible de esa revolución «multimedia» que experimentó la informática a finales de los 80 y principios de los 90.

Y luego llegó 1989, y de la nada pareció surgir una empresa de Singapur llamada Creative Technology. Y todo cambió para el audio en las PC.

Nace la marca Sound Blaster

Como indicaron en la fantástica reseña histórica de estas cartas en Tedium, La tecnología creativa no fue la primera en tratar de lograr ofrecer a los usuarios de PC una calidad mucho más notable en términos de sonido.

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De hecho en 1987 una empresa canadiense llamada AdLib comenzó a ofrecer productos basados ​​en ranuras de expansión ISA. Su tarjeta de sonido contaba con un chip Yamaha YM3812 FM que permitía crear música sintetizada de buena calidad, pero tenía una limitación importante: no contaba con soporte para modulación PCM que se utiliza por ejemplo para la reproducción de CD de audio.

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Precisamente la propuesta de Tecnología Creativa se basó en mejorar ese mismo producto AdLib, cuyo chip Yamaha no tenía ni mucho menos exclusivo. Lo que hicieron en la empresa singapurense fue precisamente lanzar una tarjeta que se diferenciaba de la de su competidor en que sí contaba con pleno soporte PCM.

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En aquellos días, los controladores de dispositivos solían causar más dolores de cabeza a los usuarios de Windows.

Eso se unió a otros factores decisivos. Los costos de fabricación fueron mucho más bajos para Creative Technology en Singapur que para AdLib en Canadá, pero además Creative llegó a acuerdos con varios desarrolladores de videojuegos para garantizar que admitirían Sound Blaster.

Cuando las tarjetas de sonido dominaban el mundo

Sus ingenieros proporcionaron controladores de dispositivos a todas esas empresas y desarrolladores, pero también agregaron un puerto de juegos para joysticks, algo que les dio a los jugadores otra poderosa razón para elegir estas cartas. La familia Sound Blaster destruyó a la competencia y terminó dominando el mercado durante más de una década.

La democratización del sonido acabó con Sound Blaster

La tecnología creativa acabaría siendo mucho más conocida por Creative Labs, su marca en Estados Unidos y otros países. Ese imperio del sonido para PC siguió siendo relevante durante muchos años en los que la nuevas versiones de tus tarjetas de sonido pasaron sin parar.

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Sin embargo, eso pondría fin a los problemas de soporte causados ​​por Microsoft Windows 95, el sistema operativo que cambió el modelo de soporte de hardware y eliminó la importancia de los usuarios de Windows para Compatibilidad con Sound Blaster.

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Eso se unió al factor decisivo: los fabricantes de placas base lanzaron todo tipo de productos con chips de audio integrados, algo que hacía innecesario adquirir tarjetas independientes para un apartado que ya cumplía bastante bien en la mayoría de PC.

Eso convirtió a Creative Labs en una empresa con productos dirigidos a un mercado más pequeño: el de los gamers y fanáticos del mundo del sonido que buscaban características especiales en estas tarjetas de sonido. Productos como Sound Blaster Live !, el Audigy o el X-Fi Terminaron por estar orientados a un nicho que aún era fiel a esos productos y que se había desmarcado del usuario final, que estaba satisfecho con los chips integrados.

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Laboratorios creativos (o tecnología creativa) seguir operando con productos relacionados con el sonido con su marca Sound Blaster, de la que llevamos mucho tiempo analizando un DAC.

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En 2017 lanzaron su Sound BlasterX AE-5, por ejemplo, y también han apostado por el segmento de los «audiófilos televisivos» con una barra de sonido como la X-Fi Sonic Carrier que apareció con un precio desorbitado de casi 6.000 dólares. La citada AE-X5 acaba de renovarse con la Plus Pure Edition, una tarjeta de sonido para los amantes del modding, y productos muy orientados al gaming como la Sound Blaster G3 o la Sound Blaster GC7 demuestran que todavía hay mercado para estas soluciones. .

Ciertamente, muchas cosas han cambiado con Sound Blaster, pero estas tarjetas ya han pasado a formar parte de la historia de la tecnología. Si quieres profundizar en este tema, es posible que quieras disfrutar del documental ‘Beep: A Documentary History of Game Sound’ o comprar el libro ‘Sound Blaster: The Official Book’ en el que se narra en grande la historia de esta familia. detalle de tarjetas de sonido.

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