El hongo de Chernobyl que descubrió una «nueva forma de fotosíntesis» y que terminó en la Estación Espacial Internacional

El 26 de abril de 1986, la historia se detuvo en Chernobyl. Desde entonces, miles de ojos han estado observando los alrededores de Pripyat, en Ucrania, con una mezcla de curiosidad y miedo. Así es como a principios de la década de 1990, los científicos que estudiaban el área se dieron cuenta de que había hongos.

Había muchos hongos. Un montón de. Tantos que una microbióloga del Instituto de Microbiología y Virología de Kiev, Nelli Zhdanova, viajó a la zona para estudiar cuales eran esos hongos que estaban conquistando no solo las paredes del reactor nuclear de Chernobyl, sino cada centímetro de tierra que lo rodeaba.

El misterio de las setas marrones

Hongos. No, no es Chernobyl

Zhdanova y su equipo encontraron más de 200 tipos diferentes de hongos. Algo ya muy sorprendente, pero quizás lo más curioso es que la gran mayoría de ellos contenían melanina. La melanina, que se sabe que oscurece la piel y el cabello humanos, no solo los hongos ‘coloreados’ sino que (como sabemos) absorbe la radiación y protege al cuerpo de sus efectos.

Esa vez que los hongos salvaron al mundo

No era el único sitio donde se habían encontrado hongos melanina. Aunque son relativamente raros, se han encontrado en regiones de alta montaña y en áreas polares. Es decir, en lugares con pocos nutrientes y alta exposición a los rayos ultravioleta. Los resultados de Zhdanova dejaron una pregunta en el aire: ¿Podríamos haber encontrado la radiosíntesis?

El amanecer de la radiosíntesis

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La radiosíntesis fue un proceso teorizado por el científico ruso SI Kuznetsov en 1956 y básicamente consiste en capturar y metabolizar la radiación ionizante de forma análoga a lo que hacen las plantas durante la fotosíntesis. Durante años fue solo eso, una teoría.

Pero un equipo de la Escuela de Medicina Albert Einstein de Nueva York decidió seguir adelante con el tema. Ekaterina Dadachova y Arturo Casadevall se preguntaron si, de hecho, la melanina podría desempeñar un papel importante en las reacciones metabólicas.

En 2007, descubrieron que el pigmento podría desempeñar un papel clave en la oxidación metabólica. De hecho, los investigadores indujeron una colonia de C. neoformans para producir melanina y cuando se expone a una fuente de radiación lo ioniza 500 veces más alto de lo normal, su crecimiento se disparó. Algo que también pasó con los hongos de Chernobyl.

Es decir, los hongos que contenían melanina podría, de hecho, generar energía bajo ciertas condiciones. Y desde entonces hemos estado intentando aprovechar esto. Dado que muchos de esos hongos son comestibles, la idea de utilizar esta propiedad en viajes largos por el espacio era prometedora. Hubo quienes no dieron un centavo (3 centavos) por ella.

Hugh Mitton 424463 Unsplash

Lo que quedó después de Chernobyl: una historia de personas, animales y plantas que luchan por sobrevivir en medio de los escombros del desastre.

En 2017, el genoma de un grupo de hongos que se habían cultivado en la Estación Espacial Internacional y nos dio claves fundamentales para seguir entendiendo nuestro mundo. De hecho, en abril de 2021 también se descubrió una nueva especie de bacteria en la EEI que tiene ciertos mínimos para sobrevivir en Marte.

Con esto vemos dos aspectos: se mantiene la intención de experimentar con la perseverancia de la vida tal como la conocemos (aunque sea microbiológica) en condiciones tan extremas como el espacio exterior y lo que ya sabíamos y en ocasiones olvidamos, que aún nos queda mucho por descubrir sobre el planeta (y su vecindario inmediato). De hecho, en 2018 se descubrió otro tipo de fotosíntesis, sin ni siquiera tener que dejar atrás la estratosfera.

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