Esta estrella en el centro de la Vía Láctea «se enciende y se apaga» cada 200 días

VVV-WIT-08 es una estrella gigantesca en el centro de la Vía Láctea que, cada 200 días, el brillo que nos llega desde ella se reduce casi por completo. Como se apaga y se enciende cada 200 días, un parpadeo constante de que los astrónomos solo tienen hipótesis pero ninguna afirmación sólida de que pueda estar sucediendo.


La estrella está a 25.000 años luz de nosotros en este momento. Descubierto en 2012, comenzó a llamar la atención de los astrónomos por una peculiaridad propia: parpadeaba. Regular. Y es que la estrella reduce y aumenta su brillo en un período que dura varios meses. De brillar al 100% se reduce a menos del 3% y luego recupera su brillo nuevamente.

En realidad, no es que la estrella pierda su brillo, sino que algo se interpone entre ella y nosotros para causar una especie de eclipse. Algo especialmente grande tiene que ser, ya que la estrella es unas 100 veces más grande que el Sol. Qué es exactamente es el gran dilema para los investigadores.

El objeto del misterio

Una nueva investigación publicada en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society recientemente intenta arrojar algo de luz sobre el asunto. Y lo cierto es que no es raro que las estrellas pierdan parte de su brillo, normalmente debido a estrellas eclipsantes cercanas o al pulso natural de algunas de ellas. Eso inusual aquí es el largo período de tiempo.

Han ocurrido otros casos, con estrellas que se oscurecen parcialmente cada varias décadas. Los astrónomos atribuyen esto a los enormes discos de polvo como la causa más probable. Sin embargo, también pueden ser dos estrellas binarias orbitando y eclipsando entre sí.

Dada la lejanía a la que se encuentra VVV-WIT-08 y las dificultades para analizarlo desde tan lejos, solo se pueden hacer aproximaciones e hipótesis por el momento. Los modelos matemáticos sugieren que un objeto elíptico de millones de kilómetros de profundidad es lo suficientemente opaco como para bloquear la luz proveniente de la estrella.

La otra gran dificultad a la que se enfrentan los investigadores es el desconocimiento de la órbita del objeto que lo cubre. Por lo tanto, no pueden calcular su tamaño total y las estimaciones han un margen de error de cientos de millones de kilómetros, casi nada.

Vía | Alerta de ciencia
Más información | Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society

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