Este «exoesqueleto» no solo hace que caminar cueste menos esfuerzo, sino que genera energía.

Los seres humanos andamos en escándalo, somos peatones verdaderamente excepcionales. Sin embargo, caminar es metabólicamente caro y, si pudiéramos hacer los cálculos, veríamos que requiere más energía que cualquier otra actividad en la vida diaria. Parece una tontería, pero es precisamente esto lo que ha obsesionado a buena parte de los ingenieros y científicos que trabajan en el mundo del exoesqueleto.

Algunos han dedicado su tiempo a utilizar estos mecanismos mecánicos para reducir el desperdicio y facilitar el proceso de caminar agregando (o reciclando) la energía de los movimientos corporales. Otros, por otro lado, han diseñado dispositivos capaces de «recolectar» la energía mecánica del cuerpo y convertirla en energía eléctrica utilizable. Lo que nadie había logrado era hacer ambas cosas: un dispositivo que nos facilitaría caminar y, al mismo tiempo, convertirnos en pequeñas plantas de energía en movimiento. Hasta ahora.

No es el exoesqueleto que queremos, pero es el que necesitamos

Michael Shepertycky y su equipo buscaron un enfoque diferente no reciclando la energía de la fase de la marcha, sino eliminar estratégicamente la energía cinética durante la fase de balanceo de la rodilla para cada ciclo de la marcha. De esta forma, se produce un ahorro efectivo en los costes corporales para operar los músculos de la parte superior de la pierna (que actúan como «frenos biológicos» que controlan y ralentizan el swing out).

Posteriormente, la energía cinética eliminada se convierte en energía eléctrica mediante un generador integrado. Según los resultados publicados hoy por Science, este nuevo enfoque fue capaz de redujo el costo metabólico de caminar hasta en un 3.3% y recuperó 0.25 vatios por ciclo de marcha. No es mucho, es cierto, pero es un enfoque muy interesante que nos permite adentrarnos en un mundo donde los exoesqueletos se vuelven mucho menos futuristas.

Imágenes y videos | Phil Coffman y Queen’s University of Engineering and Applied Science

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