Hace 19 millones de años, los tiburones casi desaparecieron de la faz de la Tierra y no sabemos por qué

Es extraño pensar que millones de seres vivos puedan desaparecer rápidamente sin que la enorme brecha que dejan en la dinámica del planeta siga ahí, como el eco de un mundo que fue, pero dejó de ser. Sin embargo, según un equipo de investigadores de la Universidad de Yale, que le sucedió a casi toda la población de tiburones en la Tierra.

No es solo que las poblaciones de tiburones nunca se recuperaron de esto, sino que es realmente extraño. Estos animales submarinos «han existido durante 400 millones de años; han resistido muchas extinciones masivas, algunas de las cuales acabaron con casi toda la vida. Sin embargo, durante la época del Mioceno temprano, sucedió algo que casi borró este grupo de la faz de esta Tierra ”, explica Elizabeth Sibert, coautora del trabajo.

El depredador depredado (por algo que no sabemos)

¿Cómo es que no sabíamos de esta extinción? La explicación es más simple de lo que parece: casi todo lo que sabemos sobre los ecosistemas oceánicos antiguos se deriva de registros de rocas y fósiles. Es decir, de registros que generalmente se limitan a depósitos de aguas poco profundas y que, por esa misma razón, brindan solo un pequeño vistazo a la historia de las especies marinas. En cierto sentido, es como investigar el mar mirando solo lo que se ve desde la orilla.

¿Qué han hecho estos investigadores? El equipo del Instituto de Estudios Biosféricos de la Universidad de Yale ha utilizado un conjunto de datos diferente, prestando más atención a los pequeños fósiles que acechan en los núcleos de sedimentos de aguas profundas (ictiolitas) en todo el mundo. Allí han encontrado toda una colección de escamas y dientes desprendidos de tiburones (y otros peces óseos que se acumulan de forma natural en el fondo marino).

Con ese registro, han reconstruido el registro más preciso de tiburones en los últimos 40 millones de años. Hasta aquí todo normal. Lo curioso es que los tiburones prácticamente desaparecieron del registro durante el Mioceno temprano; es decir, hace aproximadamente 19 millones de años. Y cuando decimos «casi desaparecido» no es una forma de hablar: el 90% de los individuos y el 70% de las especies desaparecieron.

Y lo peor es que no sabemos por qué. Los investigadores han intentado conectar el «evento de extinción» con cualquier otro evento climático mundial conocido o con una extinción masiva terrestre, pero no han tenido éxito. Y eso es algo que lo hace mucho más misterioso. Un misterio que, por otro lado, nos permite entender mucho mejor por qué los tiburones de hoy son como son y otros animales (como las ballenas) se convirtieron en los grandes reyes de las aguas profundas.

Imagen | Gerald Schombs

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