Hemos creado la primera forma de vida resistente a casi todos los virus.

“Te confesaré algo, no soy un buen escritor. Soy un buen reescritor. Pienso en nosotros, nuestra historia, todo lo que salió mal y esta vez pude hacerlo mucho mejor. «Esta es una línea de Greg Kinnear en ‘Un invierno en la playa’, pero podría haberla dicho cualquier investigador en ingeniería genética. Hemos escrito formas de vida de la nada, es cierto; pero en lo que somos realmente buenos es en reescribirlos.

Y el mejor ejemplo de esto es el Escherichia coli que un grupo de investigadores británicos ha sometido a 18.000 pequeños cambios con un solo objetivo: hacerlos inmunes a los virus.

Más allá de los virus

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La idea era desafiante porque lo que buscaba el equipo de Jason Chin era tomar una bacteria y reconfigurarla de tal manera que los codones (los 64 «bloques de construcción» con los que se construyen los genomas) incorporen dos funciones nuevas: la primera es crear nuevos aminoácidos (en la naturaleza hay solo unos 20 aminoácidos útiles); el segundo es la capacidad de bloquear la acción de la mayoría de los virus bacterianos.

Construir células sintéticas parecía fácil, pero nos llevó una década encontrar los siete genes que les permiten crecer y dividirse: afortunadamente, ya los tenemos

Para conseguir la prueba del «secuestro viral» de esta bacteria, los investigadores utilizaron CRISPR para introducir cambios masivos en su genoma: lo suficiente para desactivar los fagos, pero no tantos como para que la bacteria perdiera su capacidad funcional básica. Hacer el E. coli incomprensible a todo lo que entra en su interior.

Y, como se publicó en Science, lo han logrado. Por ahora, por supuesto. Nadie tiene dudas de que si esto E. coli proliferaran, la naturaleza se abriría paso y los virus comenzarían a «aprender nuevos lenguajes» de los mecanismos moleculares. Entonces, lo más interesante es la capacidad de crear nuevos aminoácidos porque sobre estos nuevos «ladrillos genómicos» se pueden construir cosas realmente revolucionarias. Y es algo que estamos a punto de empezar a ver.

Imagen | Charles Farmer, USCDCP

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