Mia, el primer buitre biónico del mundo en aterrizar y volver a caminar gracias a un «suchi roll» de titanio

Las prótesis existen desde hace mucho tiempo en la medicina veterinaria y, gracias a los avances tecnológicos, los animales biónicos también son una realidad desde hace años. Uno de los últimos en unirse ha sido el primer buitre biónico del mundo, que tras recibir su implante vuelve a tener dos patas funcionales.

El ejemplar se llama Mia y es, concretamente, un quebrantahuesos (Gypaetus barbatus). y sufrió una lesión grave cuando aún era un pollo. La amputación era inminente, lo que reducía sus posibilidades de supervivencia, pero un equipo de veterinarios pudo encontrar una solución para que su esperanza de vida en libertad sea mayor.

Una prótesis que el hueso «abraza»

Aunque la traducción de su nombre científico sería «quebrantahuesos», en español esta especie se llama águila pescadora por su peculiar forma de alimentarse. Estos animales agarran huesos (u otros restos como conchas) y desde una altura muy alta los sueltan al suelo para que al caer se rompan, y así los ingieran.

Por tanto, si bien la pérdida de una extremidad puede no predeterminar la supervivencia de un animal cuadrúpedo como un perro (aunque sea un cazador), en este caso implica una dificultad más directa para emprender el vuelo, aterrizar y alimentarse. Lo que le pasó a Mia es que las fibras de lana de oveja que formaban su nido se enrollaron alrededor de su tobillo lesionado, por lo que el extremo de la extremidad no pudo oxigenar e irrigar causando necrosis en los dedos.

La necrosis requiere amputación, ya que es tejido muerto y si no se quita puede causar problemas al tejido vivo aún conectado. Así que el pie de Mia tuvo que ser amputado, y eso fue una mala noticia considerando las posibilidades de sobrevivir a su vida en libertad.

De ahí la idea de la prótesis, pero para ello aspectos como el impacto del aterrizaje, soportando el peso del animal y los vuelos largos y rápidos que se experimentan de forma rutinaria en el patrón de vida de este animal, algo que una prótesis estándar no es capaz de soportar. De ahí que pensaran que una técnica que aún no se había utilizado en aves, según los veterinarios: osteointegración. Es decir, no simplemente añadiendo una prótesis externa, sino que se integre y forme parte de la estructura del animal como un hueso más.

De ahí que el Dr. Oskar Aszmann, el cirujano especializado en la construcción de prótesis para humanos al que acudió el equipo de veterinarios de Mia, habla de la primer pájaro biónico del mundo. Su equipo, junto con los veterinarios de la Universidad de Medicina Veterinaria de Viena dirigidos por Sarah Hochgeschurz, operó Mia instalando lo que Hochgeschurz y su equipo describen en el trabajo publicado en Nature como reconstrucción biónica con osteointegración.

La idea es, básicamente, anclar internamente la prótesis al hueso, que posteriormente se osifica sobre el mismo. Esto logra una integración del pie protésico en el esqueleto, a diferencia de una prótesis externa estándar o una placa de fijación utilizada en fracturas complicadas.

Prótesis 02

C) Radiografías del implante durante y después de la cirugía. D) Representación del implante después de la cirugía, mostrando su ubicación medular (dentro del hueso). E) Diseño del exterior de la prótesis. Sarah Hochgeschurz y col.

El implante está hecho de titanio y unas capas de goma que lo rodean. En lugar de un pie con garras, el animal ahora tiene lo que describen como un «rollo de sushi», pero es una solución que a su juicio puede absorber el impacto de los aterrizajes y cuyo diseño debe minimizar el riesgo de engancharse en las ramas y volver a lastimarse. .

Aszmann explicó que Mia hizo los primeros intentos de caminar después de tres semanas (después de la operación) y que la prótesis se corrigió después de seis semanas. Un largo proceso que terminó bien, según describen, ya que Mia ha podido caminar y aterrizar nuevamente, además de mantenerse.

El quebrantahuesos es una especie que ha ido desapareciendo de muchas regiones de Europa, encontrándose en un estado de «casi amenazado» según la UICN (Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza), por lo que al menos en estas regiones se suele vigilar. Ahora, entre esa población de grandes aves rapaces, hay un biónico que poder tomar vuelo de nuevo aplastar huesos contra el suelo.

En Engadget hemos visto más animales biónicos, aunque este es un enfoque algo diferente (y es un vertebrado superior). Anteriormente vimos medusas con un microchip implantado e incluso cucarachas, verdadero.

Imágenes | Sarah Hochgeschurz y col.

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