su lubricante para articulaciones funciona mejor que la grasa de vacío, dicen los investigadores

Aunque cada vez conocemos mejor los elementos y «jugamos» a crear nuevos materiales con ellos, la naturaleza es tan diversa y cambiante que parece que nunca llegamos a conocerla bien, ni a ella ni a las sustancias que producen los seres vivos. Ahora, un grupo de investigadores ha puesto sus ojos (o los del microscopio electrónico) en las rodillas de los escarabajos, encontrando una sustancia lubricante cuya resistencia es comparable al teflón, como ellos describen.

El teflón es un material que puede parecer un revestimiento para sartenes y otros productos porque es una marca registrada (y se refiere a una familia de materiales y no al químico específico), pero hablando del polímero en sí, es politetrafluoroetileno (PTFE), similar al polietileno pero en el que los átomos de hidrógeno son reemplazados por átomos de flúor. Esto te da propiedades como resistencia, aislamiento o flexibilidadPor lo tanto, al estudiar el compuesto de las articulaciones de los artrópodos y probarlo, aluden a este compuesto.

Un mejor lubricante que algunos sintéticos de uso común

Lo hacen en la publicación en la revista de The Royal Society, en la que explican que lo que han estudiado son las rodillas de la especie de escarabajo. Zophobas morio. Un tenebriónido (llamado así por sus coloraciones oscuras) que es la forma adulta del gusano de la harina, del que hablamos como el primer insecto que recibió la aprobación de la EFSA como alimento seguro.

El interés en este caso estuvo en sus articulaciones, que están estructuradas de manera diferente a las nuestras o a las de otros vertebrados. Si miramos el codo, la rodilla o cualquier otro veremos que la articulación (la articulación de dos huesos) está cubierta de piel y otros tejidos, mientras que los insectos tienen exoesqueletos y articulaciones. expuesto al medio ambiente.

En nuestro caso se conocen las estructuras y cómo se lubrican, como es el caso de la cápsula articular de la rodilla, pero en los insectos no se sabe del todo cómo se lubrican. Por lo tanto, fue interesante ver lo que permite el correcto movimiento y conservación de las articulaciones de los insectos, tan directamente expuestos a las agresiones ambientales y al desgaste (aparentemente).

Lo que vieron con el microscopio electrónico es que el área de la articulación del fémur y la tibia (que sería la rodilla) es cubierta de poros. Estos poros excretan una sustancia lubricante que posteriormente analizaron y probaron.

Escarabajo poros

Las letras «l» y «p» indican el lubricante y un poro respectivamente en las imágenes obtenidas por microscopio electrónico. Imagen: K. Nadein et al./Proc. R. Soc. B,

Los componentes principales de esta sustancia resultaron ser proteínas y ácidos grasos (biomoléculas comunes y necesarias en los seres vivos), que entre otros elementos tienen carbono, hidrógeno, nitrógeno y oxígeno y que es común ver ejerciendo una función estructural. Los investigadores crearon algo parecido a una articulación, pero con dos extremos de vidrio, para que pudieran imitar la carga y la presión que soporta la rodilla del insecto.

Luego de esto vieron que el coeficiente de fricción era mucho menor cuando aplicaron el lubricante de los insectos en esta simulación. Como describen, es un semisólido (y no un líquido) que lubrica mucho mejor que la grasa al vacío y que logra reducir la fricción más que el teflón (aunque gana por menos de grasa por vacío).

Como suele ocurrir en estos estudios, se buscan todos los resultados por su utilidad práctica en el futuro. En este caso miran el mundo de mini-robots (tal vez de la escala del que vimos recientemente, el robot-cucaracha) y al fabricación de prótesis, del que solemos hablar aquí por ser cada vez más «técnico» o en casos más sencillos pero realmente útiles como el del buitre biónico. Eso sí, hablando de recrear el material de forma sintética, ya que apretar las rodillas de los insectos, como se podría pensar, no es algo demasiado práctico ni eficaz.

Imagen | Jumpstory

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